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MAY FRENCH SHELDON (1847-1936) BIBI BWANA, LA REINA BLANCA

EL PERSONAJE: Cuando May French Sheldon emprendió su expedición por tierras africanas hasta el Kilimanjaro no lo hizo sólo por interés científico, lo hizo también para demostrar que las mujeres podían ser exploradoras.

Con una riqueza suficiente como para poder financiarse y una gran capacidad de planificación, la organización y el desarrollo de la expedición fue perfecta.

Su intención era que, incluso los porteadores fueran mujeres aunque, finalmente, se vio obligada a contratar 300 hombres y a ganarse su respeto. Cuidó la salud de todos ellos calculando los tiempos de reposo y cuidando a los enfermos.
Se preocupó por llevar una gran cantidad de regalos (sortijas, fotos, juguetes, cajas de música, etc) para agasajar a los jefes de las tribus que fuera encontrándose.
Su equipaje incluía una gran cantidad de ropa, un palanquín esférico de mimbre, una bañera, una vajilla de porcelana, una cubertería de plata, mesas y sillas plegables, sábanas, botiquín y hasta una barca desmontable. Como ella decía la expedición era:

"Simplemente para estudiar los hábitos y las costumbres de los nativos libres de la influencia de la civilización"

BIOGRAFÍA: May French Sheldon nació el 10 de mayo de 1847 en Beaven (Pennsylvania). Fue hija única de una acaudalada familia sudista, siendo su padre un gran aficionado a las matemáticas y, su madre, a la electroterapia.

May se dedicó a estudiar literatura francesa y, a continuación, fundó y dirigió una editorial. Su marido respetaba los deseos de May y confiaba en ella. Cuando decidió realizar la expedición, en 1891, tenía 44 años.
Partiendo de Londres, llegó al puerto de Mombasa, donde no encontró el apoyo de las autoridades británicas ni siquiera para encontrar porteadores. Lejos de desanimarse se hizo a la mar, dirigiéndose a Zanzíbar, donde convenció al sultán que le permitiera contratar porteadores, guías y sirvientes hasta un total de 300.
De entre todos los obsequios que llevaba, destacaban miles de anillos con su nombre grabado y un vestido de seda para darle solemnidad a sus encuentros con los jefes tribales.
La expedición salió desde la costa africana en dirección a Taveta en marzo de 1891. Gracias a sus conocimientos médicos y a su autoridad, pronto los integrantes de la expedición la llamaron BIBI BWANA (Reina Blanca).
De Taveta se dirigió a la ciudad de Kimangelia, donde fue recibida por el sultán y, a continuación, llegó al lago Chala situado en el cráter de un volcán extinguido, a 2.000 metros de altura, al pie del Kilimanjaro. Allí utilizó la barca desmontable, explorando el lago con la bandera estadounidense izada.
Tras conocer hasta 35 tribus diferentes inició el regreso, en el que sufrió un accidente al caer su palanquín a un río, sufriendo una fractura en la espalda. Desde Mombasa partió hacia su hogar, donde se recuperó de sus lesiones.
Publicó un libro: "Sultan to Sultan" (1892) y realizó numerosas conferencias sobre sus aventuras africanas. Su labor fue reconocida por la ROYAL SOCIETY de Londres.
Cuando murió el 10 de febrero de 1936, May French Sheldon había caído en el olvido
Fotos nº 1 y 3: Cortesía wordpress, Foto nº2: Cortesía digitallibrary, Foto nº 4: Dominio público (Wikimedia Commons)
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