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MARY KINGSLEY (1862-1900) RECORRIENDO AFRICA OCCIDENTAL

EL PERSONAJE: Del selecto grupo de viajeras-exploradoras británicas del siglo XIX y principios del XX, tales como Isabella Bird o Gertrude Bell, hay que destacar también a Mary Kingsley, que se dedicó al África Occidental.

Mary era una gran aficionada desde niña a la literatura de viajes, por tanto, en el momento en que quedó sola al morir sus padres y ,tras la marcha de su hermano a Oriente, decidió viajar a África con la intención de terminar un libro sobre este continente que su padre, también aficionado a los viajes, había dejado a medio escribir.

Vestida como si se paseara por Trafalgar Square con su vestido victoriano y su elegante sombrilla, pasó 7 años viajando e investigando la flora, la fauna y las culturas de lugares como Angola, Sierra Leona, Liberia, Costa de Oro, Benín, Camerún, Congo, Nigeria y llevando sus conocimientos a Inglaterra en forma de especímenes y libros.

BIOGRAFÍA: Mary Henrietta Kingsley nació el 13 de octubre de 1862 en Islington (Inglaterra). Su padre, doctor y viajero, era George Kingsley que se casó con su criada Mary Bailey, después de haberla dejado embarazada.

Mientras su hermano menor Charles estudiaba en Cambridge, Mary cuidaba de su madre enferma. Eso no le impidió acceder a los libros de la biblioteca de la casa.

Tras la muerte de su padre en febrero de 1892 y de su madre, cinco semanas más tarde, su hermano Charles marchó a China. Ella quedó libre de responsabilidades y, con treinta años, decidió terminar un libro de su padre sobre culturas indígenas africanas. Decidió emprender viaje rumbo a aquellas tierras.

En agosto de 1893 desembarcó del mercante LAGOS en Luanda (Angola), después de hacer escala en Sierra Leona, Liberia, Costa de Oro, Benín y Camerún.

En Angola empezó su convivencia con los nativos y empezó su aprendizaje sobre la selva. Viajó en dirección norte, atravesando el Congo de Leopoldo II de Bélgica, quedando asombrada por el trato que se estaba dando a la población nativa. Después de cruzar el Congo Francés y Gabón, llegó a Sierra Leona y de allí, a Inglaterra en enero de 1894

Su segundo viaje comenzó en diciembre de 1894 llegando al protectorado de Calabar (Nigeria). Consiguió visitar la isla de Fernando Poo, después se dirigió al delta del Níger y remontó el río Ogoué llegando a contactar con las tribus caníbales Fang. Escaló en Camerún el Mungo Mah Lobeh de 4.000 metros.

De vuelta a Inglaterra en noviembre de 1895 y siendo ya un personaje célebre, escribió "Viajes a África Occidental" (1897) que fue un éxito. Le siguieron dos nuevos libros: "Estudios de África Occidental" (1899) y "La Historia de África Occidental" (1900).

En su tercer y último viaje fue como enfermera voluntaria en el curso de la guerra anglo-bóer (1899-1902).

Mary Kingsley encontró la muerte a causa de fiebres tifoideas, mientras cuidaba prisioneros bóers el 3 de junio de 1900
Fotos: Dominio público (Wikimedia Commons)
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