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MARY EDWARDS WALKER (1832-1919) MEDALLA DE HONOR DEL CONGRESO

EL PERSONAJE: Mary Edwards fue no sólo una mujer cirujano, algo insólito en su época, sino también una convencida feminista. También es, hasta la fecha, la única mujer que ha recibido la Medalla de Honor del Congreso, la más alta condecoración de los Estados Unidos, por su trabajo como cirujano militar durante la Guerra Civil estadounidense.

Fue recomendada por los generales William T. Sherman y George H. Thomas refiriéndose a ella con las siguientes palabras: "Ha prestado valiosos servicios al Gobierno y sus esfuerzos han sido serios e incansables en variedad de formas"
Como defensora de los derechos de las mujeres, estuvo en contra del vestido tradicional femenino o base de faldas largas y pesadas sobre corsés que impedían el movimiento. Su atuendo consistía en un jersey de cuello alto, un vestido chaqueta que terminaba por debajo de la rodilla y unos pantalones

BIOGRAFÍA: Mary Edwards Walker nació en Oswengo (Nueva York) el 26 de noviembre de 1832. Sus padres. Alvah y Vesta Whitcomb Walker tuvieron 6 hijos, siendo Mary la penúltima.

Su padre, carpintero y agricultor, educó a sus hijos en los términos de libertad de pensamiento e igualdad de las personas.

Mary logró ser admitida en el Syracuse Medical College, primera escuela estadounidense de medicina donde podían estudiar hombres y mujeres. Se graduó en 1855 con el título de doctor en medicina, siendo la única graduada de su clase y la segunda médico de Estados Unidos.

Al año siguiente, Mary contrajo matrimonio con Albert Miller, también médico, aunque conservó el apellido de soltera. Se instalaron en Roma (Nueva York) y se dedicaron a la medicina pero, debido a su condición de mujer, despertaba desconfianza entre la población. Acabaron divorciándose a los cuatro años, debido a las infidelidades de su marido.
En julio de 1861 se unió al ejército de la Unión, presentándose como voluntaria en Washington DC. Trabajó como ayudante de cirujano del Dr JN Green en el hospital situado en la Oficina de Patentes de Estados Unidos. Al año siguiente trabajó en Virginia cuidando y tratando heridos. En septiembre de 1863, la doctora Walker fue nombrada cirujano asistente del 52º de Infantería de Ohio en Chattanooga (Tennesse), siendo discutido su nombramiento al dudarse de su capacidad.
El 10 de abril de 1864 fue hecha prisionera por soldados confederados y confinada en el castillo Thunder (Richmond, Virginia). El 12 de agosto fue liberada al formar parte de un intercambio de prisioneros. Volvió al 52º de Ohio, donde logró ganarse el respeto de sus hombres.

En octubre de 1864 trabajó como cirujano en la prisión de mujeres de Louisville y dirigiendo un orfanato en Tennessee.

El 11 de noviembre de 1865 le fue concedida la Medalla de Honor del Congreso por Servicio Meritorio por el presidente Andrew Johnson.

Se dedicó entonces a trabajar como escritora y a dar conferencias en favor de los derechos de la mujer y su libertad para elegir la manera de vestirse.

El 1917, el Congreso modificó las normas de concesión de la Medalla de Honor sólo a los que hubieran destacado en "combate real", eliminando de esta manera a 911 poseedores de la Medalla. La doctora Edwards se negó a devolverla. Mary Walker murió por causas naturales el 21 de febrero de 1919. El 11 de junio de 1977 el presidente Carter le devolvió la Medalla.
Fotos: Dominio público (Wikimedia Commons)
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